Kunnen, mogen, moeten, willen, zullen or zouden: the difference

When do we use which modal verb and how do you conjugate these verbs?

Let's take a stereotype fairy tale. The prince wants to dance with a girl. The most logic question in this situation would be Wil je met me dansen?. But what if we replace wil by another verb?

Willen

Prins: Wil je met me dansen? - Princes: Ik heb geen zin om te dansen. Ik wil het niet.

willen: to want
- Do you want to dance with me?
- I'm not in the mood to dance. I don't want it.

presens imperfectum
ik wil wilde, wou
jij wil, wilt
u wilt
hij wil
wij
jullie
zij
willen wilden, wouden
perfectum
ik heb gewild

The forms jij wil, wou and wouden are less formal.

Kunnen

Prins: Kan je met me dansen? - Princes met een gebroken been: Nee, dat kan ik niet.

kunnen: to can, to be able
- Can you (are you able to) dance with me?
- No, I can't.

presens imperfectum
ikkankon
jijkan, kunt
ukunt, kan
hijkan
wij
jullie
zij
kunnenkonden
perfectum
ik heb gekund

Kan je? and Kun je? are both correct.

Mogen

Prins: Mag je met me dansen? - Princes: Sorry, ik mag niet dansen van mijn moeder.

mogen: to may, to be allowed
- Are you allowed to dance with me?
- Hi mum, a prince wants to dance with me. Do you think that's okay? - Sorry, my mother doesn't allow me to dance...

presens imperfectum
ikmagmocht
jij
u
hij
wij
jullie
zij
mogenmochten
perfectum
ik heb gemogen

Moeten

Prins: Moet je met me dansen? - Princes: Ja, ik moet met je dansen. Het staat in mijn contract.

moeten: to must, to have to, to be obliged
- Do you have to dance with me?
- Yes, I have to dance with you. It's in my contract.

presens imperfectum
ikmoetmoest
jij
u
hij
wij
jullie
zij
moetenmoesten
perfectum
ik heb gemoeten

Zullen

Prins: Zal je met me dansen? - Princes: Eens kijken... in 2029 zullen we met elkaar dansen.

zullen: to will (future)
- Will you dance with me?
- Let's have look... in 2019 we will dance together.

presens
ikzal
jijzal, zult
uzult, zal
hijzal
wij
jullie
zij
zullen

Zal je? and Zul je? are both correct.

Zouden

Dakloze man: Zou je met me dansen als ik een prins was? - Princes: Nee! Zelfs als je een prins was, zou ik niet met je willen dansen!

zouden: would (conditional)
zouden willen = would
zouden moeten = should
zouden kunnen = could
- Would you dance with me, if I were a price?
- No! Even if you were a prince, I wouldn't dance with you!

imperfectum
ikzou
jij
u
hij
wij
jullie
zij
zouden
valse vrienden

False friends

NL ik wil=EN I want
EN I will=NL ik zal
NL ik mag=DE ich darf
DE ich mag=NL ik vind leuk
NL ik zal=DE ich werde
DE ich soll=NL ik moet